24 junio, 2021

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Las variantes del virus amenazan con prolongar la pandemia, dicen los científicos

La disminución de las tasas de infección en general enmascaró un aumento en las formas más contagiosas del coronavirus. Las vacunas detendrán la propagación, si los ciudadanos posponen la celebración un poco más.
Durante semanas, el ánimo en gran parte de muchos ciudadanos ha sido optimista. Los casos, las hospitalizaciones y las muertes por coronavirus han caído drásticamente desde sus máximos, y millones de personas se vacunan cada día. Han reabierto restaurantes, tiendas y escuelas. Algunos gobiernos, han abandonado las precauciones por completo.
De formas mensurables, se estaba ganando la guerra contra el coronavirus. Vacunas potentes y un lanzamiento acelerado garantizan un eventual regreso a la normalidad: a las barbacoas en el patio trasero, los campamentos de verano y las pijamadas.
Pero está cada vez más claro que los próximos meses serán dolorosos. Las denominadas variantes se están extendiendo y llevan mutaciones que hacen que el coronavirus sea más contagioso y, en algunos casos, más mortal.
Incluso cuando las vacunas se autorizaron a fines del año pasado, iluminando un camino hacia el final de la pandemia, las variantes estaban derrotando a Gran Bretaña, Sudáfrica y Brasil. Han seguido apareciendo nuevas variantes: en California una semana, en Nueva York y Oregón la siguiente. A medida que se arraigan, estas nuevas versiones del coronavirus amenazan con posponer el fin de la pandemia.
Por el momento, la mayoría de las vacunas parecen ser eficaces contra las variantes. Pero los funcionarios de salud pública están profundamente preocupados de que futuras iteraciones del virus puedan ser más resistentes a la respuesta inmune, lo que requiere que los ciudadanos del mundo hagan cola para recibir rondas regulares de dosis de refuerzo o incluso nuevas vacunas.
“No tenemos la evolución de nuestro lado”, dijo Devi Sridhar, profesor de salud pública en la Universidad de Edimburgo en Escocia. «Este patógeno parece estar siempre cambiando de una manera que nos dificulta reprimirlo».
Los funcionarios de salud reconocen la necesidad urgente de rastrear estos nuevos virus mientras se arrastran por los Estados Unidos. B.1.1.7, la variante altamente contagiosa que golpeó a Gran Bretaña y está causando estragos en la Europa continental, está aumentando exponencialmente en los Estados Unidos.
Las pruebas genéticas limitadas han revelado más de 12,500 casos , muchos en Florida y Michigan. Al 13 de marzo, la variante representaba alrededor del 27 por ciento de los casos nuevos en todo EE.UU, en comparación con solo el 1 por ciento a principios de febrero.
Hasta hace poco, el aumento de B.1.1.7 estaba camuflado por la disminución de las tasas de infección en general, lo que adormecía a todo el mundo en una falsa sensación de seguridad y conducía a restricciones prematuramente relajadas, dicen los investigadores.
“La mejor manera de pensar en B.1.1.7 y otras variantes es tratarlas como epidemias separadas”, dijo Sebastian Funk, profesor de dinámica de enfermedades infecciosas en la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres. «Realmente estamos oscureciendo la vista al sumarlos todos para dar un número total de casos».
Otras variantes identificadas en Sudáfrica y Brasil, así como algunas versiones del virus que se vieron por primera vez en los Estados Unidos, se han propagado más lentamente. Pero también son preocupantes, porque contienen una mutación que disminuye la efectividad de las vacunas. Esta misma semana, un brote de P.1, la variante que aplastó a Brasil, forzó el cierre de la estación de esquí Whistler Blackcomb en Columbia Británica.
El mundo está atrapado en una carrera entre vacunas y variantes, y las vacunas eventualmente ganarán, dicen los científicos. Pero debido a que cada infección le da al coronavirus la oportunidad de evolucionar aún más, las vacunaciones en otros lugares del mundo deben proceder lo más rápido posible .
Las infecciones están aumentando nuevamente, impulsadas en un grado incierto por B.1.1.7 y otras variantes. A principios de esta semana, la Dra. Rochelle Walensky, directora de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, suplicó a los estadounidenses que continuaran practicando el enmascaramiento y el distanciamiento social, diciendo que sentía una sensación de «fatalidad inminente».
“Tenemos mucho que esperar, muchas promesas y potencial de dónde estamos y muchas razones para la esperanza”. «Pero ahora mismo tengo miedo».
‘Más contagioso por más días’
Se suponía que el coronavirus tardaría en cambiar de forma. Como todos los virus, recogería mutaciones y evolucionaría a miles de variantes, dijeron los científicos al comienzo de la pandemia. Pero no cambiaría significativamente durante años; algunos lo llamaron un virus estúpido.
El patógeno desafió esas predicciones. «Esperábamos que el virus cambiara». «No anticipamos lo rápido que iba a ocurrir».
Una variante es preocupante solo si es más contagiosa, causa una enfermedad más grave o atenúa la respuesta inmunitaria. Las variantes identificadas en Gran Bretaña, Sudáfrica, Brasil y California cumplen todos los criterios.
B.1.1.7, el primero en llamar la atención generalizada, es aproximadamente un 60 por ciento más contagioso y un 67 por ciento más mortal que la forma original del virus, según las estimaciones más recientes.
La variante no es diferente de la original en cómo se propaga, pero las personas infectadas parecen portar más virus y por más tiempo,. «Eres más contagioso durante más días».
Tan contagioso es B.1.1.7 que Gran Bretaña logró reducir las infecciones solo después de casi tres meses de estrictas órdenes de quedarse en casa, además de un agresivo programa de vacunación. Aun así, los casos cayeron mucho más lentamente que durante un cierre similar en marzo y abril.
En Europa continental, durante meses se acumuló una ola de casos B.1.1.7, en su mayoría desapercibidos bajo una constante oleada de infecciones. La ola variante ahora está llegando a su cima.
La tasa de casos nuevos diarios de Polonia se ha quintuplicado desde mediados de febrero, lo que ha obligado al cierre de la mayoría de los lugares públicos. El de Alemania se ha duplicado, lo que ha provocado la prohibición de las reuniones nocturnas en Berlín.
En Francia, donde B.1.1.7 está causando las tres cuartas partes de las nuevas infecciones , algunos hospitales han tenido que trasladar a los pacientes con coronavirus a Bélgica para liberar camas. Aproximadamente, tantas personas mueren cada día por Covid-19 en Europa como hace un año.
Durante demasiado tiempo, los funcionarios del gobierno ignoraron la amenaza. “Las mesetas de casos pueden ocultar la aparición de nuevas variantes”, dijo Carl Pearson, investigador de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres. «Y cuanto más altas son esas mesetas, peor es el problema».
En los Estados Unidos, las infecciones por coronavirus comenzaron a disminuir rápidamente en enero, lo que pronto llevó a muchos líderes estatales a reabrir negocios y aliviar las restricciones. Pero los científicos advirtieron repetidamente que la caída no duraría . Después de que la tasa tocó fondo en aproximadamente 55,000 casos y 1,500 muertes por día a mediados de marzo, algunos estados, en particular Michigan, comenzaron a experimentar un repunte.
Desde entonces, las cifras nacionales han aumentado constantemente. Hasta el sábado, el recuento diario era de casi 69.000 y el promedio semanal era un 19 por ciento más alto que la cifra de dos semanas antes.
Incluso cuando los casos estaban disminuyendo, los investigadores cuestionaron la noción de que las vacunas fueran la razón. Millones de personas en el mundo se vacunan todos los días, pero incluso ahora solo el 31 por ciento de los americanos ha recibido una sola dosis de una vacuna, y solo el 17 por ciento de la población tiene protección completa, lo que deja a una gran mayoría susceptible.
“El hecho es que todavía estamos en una posición en la que no tenemos suficientes personas vacunadas”. “Y si nosotros, decimos que hemos terminado con Covid-19, B.1.1.7 vendrá y nos recordará que no tenemos razón. No tengo duda sobre ello.»
Si bien la mayoría de las vacunas son eficaces contra B.1.1.7, los investigadores están cada vez más preocupados por otras variantes que contienen una mutación llamada E484K. (Los científicos a menudo se refieren a él, apropiadamente, como «Eek»).
Esta mutación ha evolucionado de forma independiente en muchas variantes en todo el mundo, lo que sugiere que ofrece al virus una poderosa ventaja de supervivencia.
En estudios de laboratorio, las vacunas Pfizer-BioNTech y Moderna parecen ser un poco menos efectivas contra B.1.351, la variante identificada en Sudáfrica. Esa variante contiene la mutación Eek, que parece permitir que el virus eluda en parte la respuesta inmune del cuerpo. Las vacunas fabricadas por Johnson & Johnson , AstraZeneca y Novavax fueron incluso menos potentes contra B.1.351.
«Creo que durante el próximo año o dos, E484K será la mutación más preocupante».
La mutación altera ligeramente la llamada proteína de pico que se encuentra en la superficie del coronavirus, lo que hace que sea un poco más difícil que los anticuerpos se adhieran y destruyan al invasor.
La buena noticia es que el virus parece tener solo algunos trucos de supervivencia en su bolsa, y eso hace que sea más fácil para los científicos encontrar y bloquear esas defensas.
La mutación Eek parece ser la principal defensa del virus contra el sistema inmunológico. Investigadores de Sudáfrica informaron recientemente que una nueva vacuna dirigida contra B.1.351 debería defenderse también de todas las demás variantes.
Pfizer, BioNTech y Moderna ya están probando inyecciones de refuerzo de nuevo diseño contra B.1.351 que deberían funcionar contra cualquier variante conocida por mitigar la respuesta inmune
Sin embargo, en lugar de una nueva vacuna contra variantes, puede ser igualmente eficaz recibir una tercera dosis de las vacunas Pfizer-BioNtech o Moderna en seis meses a un año.
Eso mantendría altos los niveles de anticuerpos en cada receptor, abrumando cualquier variante, una estrategia más práctica que hacer una vacuna especializada para cada nueva variante que surja.
“Mi única preocupación acerca de perseguir todas las variantes es que casi estarías jugando Whac-A-Mole, ya sabes, porque seguirán apareciendo y seguirán apareciendo”.
De una forma u otra, el nuevo coronavirus llegó para quedarse, creen muchos científicos. Es posible que estén circulando múltiples variantes en el país al mismo tiempo, como es el caso de los coronavirus del resfriado común y la influenza. Mantenerlos a raya puede requerir una inyección anual, como la vacuna contra la gripe.
La mejor manera de disuadir la aparición de variantes peligrosas es reducir los casos ahora e inmunizar a la gran mayoría del mundo, lo más rápido posible. Si zonas importantes del globo permanecen desprotegidas, el virus seguirá evolucionando de formas nuevas y peligrosas.
“Esto podría ser algo con lo que tengamos que lidiar durante mucho tiempo”, dijo Rosalind Eggo, epidemióloga de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres.
Aún así, agregó, «incluso si cambia nuevamente, lo que es muy probable que suceda, estamos en una posición mejor y mucho más fuerte que hace un año para lidiar con eso».