20 mayo, 2022

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OMICRON ES UN MISTERIO. ¿CÓMO DEBEMOS PREPARARNOS?

Por cada encarnación con letras griegas del coronavirus que altera el curso de la pandemia, como la variante Delta, hay otra que cae en la oscuridad epidemiológica , e innumerables más que resultan demasiado insignificantes para nombrarlas.
Pero los científicos y los líderes mundiales han reaccionado más rápidamente a la última variante, Omicron, que a cualquier otra: dos días después de que Sudáfrica lo informara la semana pasada, la Organización Mundial de la Salud había etiquetado a Omicron como una » variante de preocupación «, la categoría más grave la agencia utiliza para tal seguimiento, y el lunes declaró que representaba un riesgo «muy alto» para la salud pública. Un número creciente de países, incluido Estados Unidos, ha prohibido a los viajeros extranjeros desde el sur de África, y unos pocos los han prohibido desde cualquier lugar .
¿Por qué la variante de Omicron genera tanta alarma y cuál es la mejor manera de que los gobiernos y el público respondan? Esto es lo que dice la gente.
Lo que sabemos y lo que no sabemos sobre Omicron
Como informa Kai Kupferschmidt para Science, la variante Omicron se descubrió cuando investigadores en Sudáfrica intentaban determinar la causa de un reciente aumento de infecciones allí. Un laboratorio notó que en muchas muestras, las pruebas de PCR de rutina no detectaban un gen que codifica la proteína de pico que usa el coronavirus para unirse a las células humanas. Resultó que el gen objetivo estaba tan mutado que las pruebas no lo encontraban.
Este fenómeno también ocurrió con la variante Alpha, pero la variante Omicron tiene muchas más mutaciones que cualquiera de sus predecesoras, alrededor de 50 no vistas en combinación antes , incluidas más de 30 mutaciones en la proteína de pico.
«Esta variante sí nos sorprendió: tiene un gran salto en la evolución, muchas más mutaciones de las que esperábamos, especialmente después de una tercera ola muy severa del Delta», dijo Tulio de Oliveira, director de la Plataforma de Secuenciación de Investigación e Innovación de KwaZulu-Natal en Sudáfrica.
Muchos científicos han especulado que esta variante extensamente mutada podría haber surgido en un huésped inmunodeprimido, tal vez alguien con VIH no tratado «En lugar de ser eliminado en cuestión de días» , «el virus puede haber permanecido en esa persona durante meses, dedicando el tiempo a adquirir la capacidad de evadir los anticuerpos «.
Pero no está claro qué tan preocupante es la variante Omicron. Si bien las mutaciones pueden trabajar juntas para hacer que un virus sea más peligroso, también pueden hacerlo menos. El Dr. Ashish Jha, decano de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Brown, escribe que hay tres preguntas clave sobre la variante que los científicos aún deben responder:
• ¿Omicron causa una enfermedad más grave? Hasta el momento, no hay evidencia de que lo haga. Algunos científicos incluso han sugerido lo contrario: Barry Schoub, un virólogo sudafricano que asesora al gobierno allí, dijo que los casos de Omicron han tendido a ser «leves a moderados». Pero, de nuevo, la mayoría de los casos de todas las demás variantes son de leves a moderados . «Permítanme enfatizar que son los primeros días», agregó Schoub.
¿Omicron causa solo una enfermedad leve? Demasiado pronto para saberlo, dicen los expertos
• ¿Es más transmisible? En este frente, Jha dice que los datos preliminares de Sudáfrica no son alentadores: sugiere que la variante Omicron puede propagarse incluso más fácilmente que Delta. «Si estuviéramos buscando mutaciones que afecten la transmisibilidad, las tiene todas», dijo a Science Aris Katzourakis, biólogo evolutivo de la Universidad de Oxford . Pero, dijo Katzourakis, es difícil saber qué tan infeccioso es un virus solo por mutaciones.
• ¿Puede evadir la inmunidad? Una transmisibilidad más alta que Delta es una posible explicación de la rápida propagación de Omicron en Sudáfrica. Pero otra explicación , y no mutuamente excluyente, es que es mejor que Delta para eludir algunos anticuerpos.
Esta es una preocupación real, dice Jha . Pero agrega que «es extremadamente improbable que Omicron haga que las vacunas Covid-19 sean completamente ineficaces». Si bien las mutaciones de la proteína de pico pueden permitir que una variante evite mejor los anticuerpos, incluidos los tratamientos con anticuerpos monoclonales, no entorpecen la respuesta más amplia de las células inmunitarias que se dirige a las células infectadas y evita la enfermedad grave, explica Zimmer .
Lo que sigue: los científicos de Sudáfrica comenzaron a probar las vacunas contra el coronavirus contra la nueva variante pocas horas después de la detección, y docenas de equipos han seguido su ejemplo. Esperan tener una imagen más clara de sus riesgos epidemiológicos en dos o tres semanas.
¿Cómo deberían responder los gobiernos?
Como dijo Alexandra Phelan, profesora de política de salud global en la Universidad de Georgetown, la pandemia obligó a los expertos a reexaminar su escepticismo sobre el cierre de fronteras como una medida eficaz de salud pública. «Adquirimos un poco de matiz y nos dimos cuenta de que las restricciones de viaje tienen un papel potencial que desempeñar en la desaceleración de la propagación de una nueva enfermedad respiratoria, aunque no la detiene».
Sin embargo, muchos expertos dicen que algunos de los cierres fronterizos actuales no serán efectivos por sí solos. La prohibición que anunció el presidente Biden la semana pasada , por ejemplo, se aplica solo a los viajeros de varios países del sur de África, aunque también se han detectado casos en Canadá, Bélgica, Gran Bretaña y Australia. Los científicos ni siquiera saben dónde se originó la variante , y algunos han dicho que es posible que ya esté en los Estados Unidos.
Es más, la prohibición exime a los ciudadanos estadounidenses y a los residentes permanentes, lo que quizás sea políticamente necesario pero epidemiológicamente sin sentido, si no al menos se combina con estrictos requisitos de cuarentena y vigilancia genómica.
«Si bien estas medidas ciertamente serán disruptivas para los viajes internacionales, harán poco para prevenir la importación del virus», escribe Karen Grépin, profesora asociada de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Hong Kong que ha publicado una investigación sobre pandemias y política de fronteras.
A muchos expertos en salud pública también les preocupa que la prohibición de viajar desde países del sur de África resulte contraproducente a largo plazo. Después de todo, el mundo sabe sobre Omicron en primer lugar solo porque el sofisticado programa de vigilancia genómica de Sudáfrica lo detectó y porque el gobierno tomó la decisión altruista de informarlo. A cambio de esa transparencia, el país está siendo efectivamente penalizado económicamente .
Si los líderes mundiales sienten la necesidad de emitir prohibiciones de viaje , deberían estar preparados para compensar su costo: “El premio debe ser lo suficientemente grande como para compensar completamente a Sudáfrica por el daño que está sufriendo por su buen trabajo. Mejor aún, el premio debería compensar en exceso a Sudáfrica para que él y otros países tengan un fuerte incentivo financiero para redoblar sus esfuerzos para encontrar e informar futuras variantes «.
En las próximas semanas, Estados Unidos podría estar haciendo mucho más para prepararse para Omicron.
• Para empezar, dice, el país necesita un régimen de pruebas más estricto que involucre múltiples pruebas a lo largo del tiempo y requisitos de cuarentena para todos los viajeros, así como pruebas y rastreo más generalizados para cortar la propagación de la variante.
• Los fabricantes de vacunas deben comenzar a producir inyecciones específicas de Omicron, y la Administración de Alimentos y Medicamentos debe prepararse para aprobarlas rápidamente.
• Los nuevos medicamentos antivirales que pueden reducir las tasas de muerte y hospitalizaciones en pacientes de alto riesgo hasta en un 90 por ciento no se ven afectados por mutaciones variantes, pero aún no han sido autorizados y es probable que cuesten más de $ 500 por tratamiento . “Esos medicamentos deben ir donde haya brotes, no ser acaparados por países ricos con contratos anticipados”.
¿Qué tan preocupado deberías estar?
Por ahora, Omicron puede ser una fuente de incertidumbre incómoda, pero no es motivo de pánico. “Quizás resulte ser peor de lo que sugieren los primeros signos y cause una enfermedad más grave que Delta” . “Pero asumir lo peor de cada nueva variante preocupante no es una respuesta racional basada en la ciencia. Y el alarmismo tiene sus propios costos, especialmente para la salud mental «.
Mientras tanto, los expertos dicen que recibir una vacuna de refuerzo puede ayudar a protegerse contra cualquier riesgo que pueda representar Omicron. «Si tenemos una variante que es antigénicamente distante y no se neutraliza en un cierto nivel de anticuerpos, hay algo que podemos hacer: podemos aumentar los niveles generales de anticuerpos, porque a veces la cantidad puede compensar la falta de coincidencia», dijo Wendy Barclay, viróloga del Imperial College de Londres. “Insto encarecidamente a las personas a que aprovechen la oportunidad para darle a su sistema inmunológico la mejor oportunidad cuantitativa que tienen al recibir dosis de refuerzo y el ciclo completo de vacunación”.
La conclusión: “No tome Omicron a la ligera, pero tampoco abandone la esperanza”. “Nuestro sistema inmunológico es increíble. Nada de esto cambia lo que puede hacer ahora: Ventilar espacios. Usa mascarillas. Pruebe si tiene síntomas. Aislar si es positivo. Vacúnate. Recibe un impulso «.
Las vacunas contra el COVID-19 se someten a muchas pruebas de seguridad y eficacia, y luego se supervisan minuciosamente.
Fuente: Organización Mundial de la Salud